В широком смысле это возбудитель многочисленных инфекционных болезней (брюшного тифа, дифтерии и пр.). Наиболее часто данный термин употребляется в качестве обозначения неизвестных возбудителей некоторых заразных заболеваний (например, эпидемического энцефалита). Вирус, способный проходить через поры бактериальных фильтров, называют фильтрующимся. В настоящее время это также название возбудителей инфекционных заболеваний ничтожно малых размеров, и, как следствие, являющихся труднодоступными для исследования через микроскоп.